Mother and daughter

Nov 22, 2023, 5:00 am UTC

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La ciencia olvidada de la enfermedad de Huntington en las mujeres

En este artículo se tratan los siguientes temas:

  • ¿Qué es la enfermedad de Huntington (EH)?
  • ¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Huntington?
  • ¿Cuáles son las diferencias relacionadas al sexo en la enfermedad de Huntington?  

La enfermedad de Huntington (EH) es como lanzar una moneda de vida o muerte: cada hijo de un padre afectado tiene un 50% de posibilidades de heredar la mutación genética que conduce a la enfermedad neurodegenerativa y a la descomposición progresiva de las células nerviosas en el cerebro.  

En los Estados Unidos, aproximadamente 30,000 personas viven con la afección, y muchas más corren el riesgo de desarrollarla. Y aunque tanto los hombres como las mujeres experimentan un empeoramiento de los síntomas con el tiempo, las mujeres informan síntomas motores, cognitivos y anímicos más graves en general.  

Esta marcada disparidad en la forma en que los dos sexos experimentan la enfermedad de Huntington no ha recibido mucha atención en la historia de la enfermedad, según Natalia Pessoa Rocha, profesora asistente de neurología de la Facultad de Medicina McGovern del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas, en Houston.  

"En los estudios en humanos para la enfermedad de Huntington, a menudo se ve que los investigadores controlan el sexo cuando lo que tenemos que hacer es evaluar cómo desempeña un papel en la forma en que la afección se desarrolla y progresa", dice.  

Estas diferencias sexuales que fueron pasadas por alto, irónicamente, mientras los científicos buscaban tener un entendimiento más completo de la enfermedad, pueden ayudar a los expertos en cerebro a obtener respuestas sobre la enfermedad de Huntington que han estado buscando por todo este tiempo. 

¿Qué es la enfermedad de Huntington? 

"Una persona describió una vez la enfermedad de Huntington como una enfermedad de duelo, lo que parece muy acertado", escribe la autora británica Charlotte Raven en su autobiografía Patient 1: Forgetting and Finding Myself. "Pierdes tu identidad, y parte de tu humanidad, mientras permaneces lo suficientemente consciente como para llevar la cuenta de cada pérdida".

Esta afección que devasta el cerebro comienza con la acumulación de proteína tóxica huntingtina en el cerebro. Una mutación genética hace que esta proteína desarrolle una cadena anormalmente larga de un solo aminoácido llamado glutamina. Como resultado, las proteínas de la huntingtina comienzan a pegarse y forman hebras enredadas que se acumulan lentamente dentro de las células y se propagan de neurona a neurona, matándolas en grandes cantidades. Un área del cerebro que se ve gravemente afectada por esta pérdida de neuronas es la parte estriada de los ganglios basales. 

Infografía de Cat Lau. (Referencias a continuación).

Los ganglios basales están compuestos por varias estructuras cerebrales que ayudan a controlar los movimientos musculares, participan en la formación de hábitos e influyen en la función ejecutiva, como el aprendizaje, la toma de decisiones y el autocontrol.

La parte estriada de los ganglios basales recibe numerosas conexiones de otras áreas del cerebro, incluida la corteza cerebral, la sustancia nigra y el tálamo, y envía salidas a otras regiones de los ganglios basales.

En la enfermedad de Huntington, estos circuitos cerebrales parecen ser particularmente vulnerables a la degeneración. De hecho, el cuerpo estriado está tan severamente dañado que a menudo parece un globo desinflado, y en otros casos, hay casi un agujero donde la estructura debería estar.

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Huntington?  

Síntomas motores

  • Movimientos oculares lentos o inusuales
  • Problemas musculares: rigidez o contractura muscular (deformidad) 
  • Deterioro de la postura y el equilibrio 
  • Dificultad con el habla 

Síntomas cognitivos  

  • Disfunción ejecutiva: dificultad para organizar, priorizar o concentrarse en las tareas 
  • Tendencia a quedarse atascado en un pensamiento, comportamiento o acción (perseverancia) 
  • Falta de control de los impulsos: arrebatos y actuar sin pensar 
  • Falta de conciencia de los comportamientos y habilidades propios
  • Lentitud en el procesamiento del  pensamiento
  • Dificultad para aprender nueva información 

Emocional-conductual  

  • Sentimientos de irritabilidad, tristeza o apatía 
  • Retraimiento social
  • Insomnio 
  • Fatiga  
  • Pensamientos frecuentes de muerte, morir o suicidarse 

Fuente: Clínica Mayo  

Actualmente, no existe una cura para la EH, pero los medicamentos aprobados por la FDA en el mercado, la valbenazina, regulan los niveles de dopamina en el cerebro y pueden hacer que los síntomas motores debilitantes de Huntington, como la corea, sean más manejables. 

La enfermedad de Huntington es una de varias enfermedades neurodegenerativas en las que las proteínas se pliegan mal y forman cúmulos que dañan las células cerebrales. Evitar que las proteínas mal plegadas se acumulen en el cerebro es uno de los principales objetivos de los científicos que desarrollan tratamientos para estas enfermedades. (Infografía de Cat Lau. Referencias a continuación).

¿Cuáles son las diferencias sexuales en la enfermedad de Huntington? 

Cuando Pessoa Rocha comenzó a estudiar la EH, seguía surgiendo un aspecto desconcertante de la enfermedad: mientras que las tasas de prevalencia de la EH muestran que ambos sexos se ven afectados por igual por la afección, las mujeres tienen sistemáticamente peores síntomas motores, cognitivos y del estado de ánimo.

"Desde el punto de vista clínico, sabíamos que había una diferencia entre los hombres y las mujeres con EH, pero teníamos que demostrarlo con datos sólidos", afirma.

En 2021, Pessoa Rocha y sus colegas encontraron una manera de hacerlo.

Utilizando conjuntos de datos de Enroll-HD, un estudio que siguió a miles de personas con la afección durante muchos años, los investigadores analizaron cómo, durante un período de cuatro visitas, surgieron y progresaron los síntomas motores, cognitivos y del estado de ánimo en hombres y mujeres con EH.  

Encontraron que, si bien tanto los hombres como las mujeres reportaron un empeoramiento de los síntomas con el tiempo, las mujeres presentaron síntomas más graves que los hombres para empezar. Las mujeres también experimentaron más síntomas depresivos y obtuvieron peores resultados en las pruebas cognitivas en comparación con los hombres.  

(Recientemente, otros investigadores que analizaron el mismo conjunto de datos encontraron que los pacientes negros con enfermedad de Huntington tenían peores síntomas cognitivos y motores en el momento del diagnóstico).

Las razones de estas diferencias sexuales aún no están claras, pero Pessoa Rocha cree que la desigualdad de género podría estar jugando un papel.

"Las mujeres con EH muestran más conductas internalizantes como la depresión, mientras que los hombres muestran irritabilidad, agresión y abuso de sustancias", dice. "Creo que esto está relacionado con cómo, como resultado de las normas culturales, las mujeres aprenden a internalizar el estrés, mientras que a los hombres se les permite exteriorizarlo".

Este patrón de desigualdad de género vuelve a aparecer en el consultorio del médico, agrega Pessoa Rocha, cuando los hombres y las mujeres con EH reportan el mismo nivel de dolor, pero los hombres con la afección tienen más probabilidades de recibir una receta de analgésicos en comparación con las mujeres con la afección. Como resultado, la enfermedad progresa de manera diferente en ambos sexos, y las mujeres con EH tienen más probabilidades de ser institucionalizadas.

Además, la investigación de Pessoa Rocha también sugiere que puede haber mecanismos biológicos ocultos que hacen que las mujeres con EH experimenten una neurodegeneración más severa que los hombres. Este hallazgo, según Pessoa Rocha, subraya que el sexo debe ser un factor importante en el desarrollo e interpretación de los signos biológicos, también conocidos como biomarcadores, de la afección.

"En algún momento, espero, tendremos un tratamiento que realmente pueda marcar una diferencia en la vida de las personas", dice. "Pero hasta que no empecemos a dar al sexo biológico la importancia que merece en los ensayos clínicos para la EH, no sé si lo conseguiremos". 

Referencias infográficas

Enfermedad de Huntington:

  1. What is Huntington's? Huntington's Society. (Accesado el 18 de Noviembre, 2023) 
  2. Ferguson MW, Kennedy CJ, Palpagama TH, Waldvogel HJ, Faull RLM, Kwakowsky A. Current and Possible Future Therapeutic Options for Huntington's Disease. J Cent Nerv Syst Dis. 2022 May 21;14:11795735221092517. 

Mal plegamiento de proteínas y enfermedades neurodegenerativas:

  1. Sweeney, P., Park, H., Baumann, M. et al. Protein misfolding in neurodegenerative diseases: implications and strategies. Transl Neurodegener 6, 6 (2017). 
  2. What is Huntington's? Huntington's Disease News (Accesado el 10 de Noviembre 10, 2023). 

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